La linguistique de la longue durée

Il existe quatre langues pour lesquelles on dispose d’une documentation quasi-continue sur plus trois mille ans. Il s’agit du grec, du chinois, de l’araméen et de l’égyptien-copte. J’exclus de ce groupe très restreint l’hébreu (qui, s’il n’a jamais été oublié, a cessé d’être une langue maternelle jusqu’à sa renaissance à la fin du dix-neuvième siècle) et les langues indo-aryennes (car d’une part le védique est difficile à dater, et d’autre part les étapes intermédiaires entre sanskrit et langues modernes sont insuffisamment bien attestées).

Ces quatre langues ont un rôle prééminent à jouer en linguistique historique car elles offrent une fenêtre unique sur l’évolution morphosyntaxique sur le long terme. Si la méthode comparative permet de reconstruire phonologie et morphologie, cette méthode est beaucoup plus difficile à appliquer à la syntaxe, et les études en syntaxe panchronique doivent, à mon avis, se baser en priorité sur des évolutions attestées dans des textes. Pour la plupart des langues du monde, on ne dispose hélas au mieux que de deux ou trois siècles d’attestation continue, ce qui est insuffisant pour observer des changements de grande ampleur.

Peu, voire aucun linguiste, ne maîtrise ces quatre langues (même si certains s’en approchent, comme par exemple Eitan Grossman, qui connaît le grec et les langues sémitiques du nord-ouest en plus de l’égyptien, sa spécialité première), et les études sur ces langues appartiennent à des traditions d’études assez distinctes, ce qui élève des obstacles à la mise en place d’une linguistique de la longue durée: l’observation détaillée des changements morphosyntaxiques sur plusieurs millénaires et la mesure de la durée et de la vitesse à laquelle ils ont lieu.

Les langues de l’antiquité la plus profonde présentent des difficultés spécifiques: les systèmes d’écritures de ces quatre langues, à leurs stades les plus anciens, ne représentent qu’imparfaitement la prononciation et n’indiquent qu’une faible partie de la morphologie. Le cas le plus évident est celui du chinois, dont l’écriture est difficile à interpréter et omet presque complètement la morphologie dérivationnelle que l’on peut reconstruire indépendamment (Sagart 1999). Néanmoins, pour l’araméen non-vocalisé et l’égyptien (pré-copte), les voyelles, qui pourtant apportent des informations cruciales sur la morphologie (ne serait-ce que la distinction des suffixes de personne à l’accompli), ne sont pas représentées dans l’écriture. Dans le cas du grec, on dispose d’un système perfectionné qui représente de façon relativement fiable le système phonologique du Ve siècle avant notre ère, mais qui est trompeur pour les textes épiques (où certains passages préservent des vers datant de l’époque où le grec avait encore des r voyelle). Le grec mycénien quand à lui est transcrit dans un système d’écriture profondément inadapté qui rend malaisée l’interprétation des documents les plus anciens dans cette langue. Néanmoins, ces difficultés peuvent être contournées grâce à des stades ultérieurs mieux attestés de ces langues (y compris les emprunts dans les langues voisines et le comparatisme) qui permettent d’extrapoler les données manquantes.

Les spécialistes de ces quatre domaines pourraient gagner à travailler ensemble et à considérer que l’étude de ces quatre langues (plus l’indo-iranien et éventuellement le latin, car la richesse des langues romanes compense partiellement sa moins grande profondeur historique) forment un sous-domaine cohérent de la linguistique historique. Il faut démocratiser l’accès à la compréhension détaillée de l’histoire de ces langues cruciales, souvent engluées dans une tradition philologique peu abordable, et leur redonner la place centrale qu’elles méritent dans notre discipline.

Bibliographie
Sagart, Laurent. 1999. The roots of Old Chinese. Amsterdam: Benjamins.

Ce billet peut être cité de la façon suivante: Guillaume Jacques, "La linguistique de la longue durée," Panchronica, 06/05/2015, https://panchr.hypotheses.org/242 (ISSN 2494-775X)

4 réflexions sur « La linguistique de la longue durée »

      1. Ah, merci !

        L’article de Garnier cite bien la présentation de Hajnal pour l’étymologie d’un terme grec à partir d’une forme qui contenait un r syllabique et pour la datation de la composition d’une partie de l’Iliade après ce changement pré-mycénien.

        La présentation elle-même, par contre, indique qu’il n’y a pas de raison pour supposer que cet r voyelle aurait encore été présent quand le texte tel que nous le connaissons a été composé : au lieu d’apprendre le texte gigantesque par cœur mot par mot, les chanteurs n’auraient appris que les noms des acteurs et ce qui se passe dans chaque ligne – et rempli le reste par improvisation. Cette idée, présentée comme « actuelle » et « selon le modèle génératif le plus récent de la technique de la versification orale » (fin page 12, début p. 13), est expliquée sur la page 13 et l’annexe 13, ne permet pas qu’une moitié d’un vers qui (selon Hajnal, p. 13) n’est pas une formule fixe aurait été transmis à travers de plusieurs siècles. Garnier a donc cité Hajnal en erreur.

        C’est dommage que Hajnal ne présente pas d’explication alternative pourquoi il faut lire une syllabe longue comme courte dans le vers en question. Apparemment c’est une des « questions de détail » qu’il n’a pas voulu traiter ce jour (p. 12). :-/

        Hajnal ne prétend pas non plus d’avoir reconstruit la forme pré-mycénienne de ce demi-vers (comme Garnier semble l’avoir cru). Dans le texte et l’annexe il l’attribue à « les représentants » de l’hypothèse qu’il critique; sur la dernière page, enfin, il cite trois sources potentielles, dont une mentionne le mot en question dans son titre.

        Malgré mon nom, l’allemand est ma seule langue maternelle. Le pdf contient plein de fautes de frappes et d’autres indications qu’il n’a pas été bien rédigé, mais il est clair que Hajnal est contre l’idée qu’il y aie des traces prosodiques du r voyelle dans l’Iliade.

        1. Merci beaucoup pour ces précisions, à ma grande honte j’avoue avoir simplement parcouru la présentation de Hajnal à la va-vite; je me mettrai à niveau sur le dossier du r voyelle à mon retour de terrain.

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