Le comparatisme est-il un primitivisme?

Aux yeux des non-spécialistes, la linguistique historique comparative apparaît comme un domaine ésotérique et difficile d’accès. La légitimité de proposer des reconstructions et de prétendre reconstruire des proto-langues, c’est à dire des formes hypothétiques supposées représenter l’ancêtre commun d’un groupe de langues particulier, peut par ailleurs sembler contestable. En particulier, une critique récurrente à l’encontre du comparatisme est qu’il s’agirait d’un « primitivisme », autrement dit que les pratiquants de ce domaine s’intéressent davantage aux états pré-historiques reconstruits des langues qu’aux données réelles, et que leur but ultime n’est pas d’expliquer le fonctionnement des langues, mais de remonter à l’état le plus ancien possible.

Dans ce billet, je ne vais pas retracer l’histoire de la discipline (il existe pour cela des références nombreuses sur internet), mais plutôt exposer mon point de vue épistémologique personnel sur la question.

Aux yeux des comparatistes, la reconstruction n’est pas un but en soi, mais c’est en revanche un outil nécessaire pour établir un modèle revérifiable d’évolution des langues. Les reconstructions permettent de rendre compte à la fois des correspondances observées entre langues apparentées, et aussi d’expliquer les formes irrégulières (ce dernier point serait traité dans un autre billet). Il faut insister aussi sur le fait que dans un modèle de reconstruction complet, il n’y a pas « une » reconstruction dans la proto-langue pour un mot particulier: on établit plutôt une suite de reconstructions, une proto-forme suivie d’étapes intermédiaires jusqu’aux formes attestées dans les différentes langues.

Qu’est ce qu’une proto-forme et comment s’en servir? Je ne parlerai pas ici de la méthodologie de la reconstruction (comment établir un système de reconstruction et comment parvenir à une proto-forme pour un étymon particulier), sujet que j’aborderai sans doute dans d’autres billets. La question ici sera comment interpréter les reconstructions.

Pour qu’un comparatiste propose une forme reconstruite (avec une étoile *), deux conditions préliminaires doivent être respectées.

Premièrement, il doit exister un système de lois phonétiques permettant de dériver de cette proto-forme les formes des langues modernes de façon mécanique. Autrement dit, il est possible de représenter le passage de la proto-langue aux langues attestées comme une suite d’expressions régulières s’appliquant à l’ensemble du vocabulaire hérité. Cette manière de procéder est basée sur l’hypothèse de la régularité des changements phonétiques (die Ausnahmslosigkeit der Lautgesetze), autrement dit qu’en dehors des mots empruntés ou remodelés par l’analogie, le changement linguistique est déterministe.

Deuxièmement, il doit exister au moins une forme dans une des langues attestées pouvant descendre de la proto-forme par les lois phonétiques définies auparavant.

Malheureusement, ces conditions ne sont pas toujours explicitées dans les articles de linguistique; les spécialistes d’autres domaines, lisant donc des travaux faisant usage de reconstructions, ne sont pas forcément en mesure de juger de la validité de ces hypothèses et peuvent regarder cette discipline avec suspicion. Pire, certains comparatistes proposent des reconstructions sans que la condition (1) ne soit satisfaite. C’est la cas notamment pour les essais de reconstruction de proto-langues très anciennes comme le proto-sino-tibétain ou le proto-niger-congo.

Pour toute vraie reconstruction, il est possible d’écrire un programme appliquant les lois phonétiques qui dérive régulièrement les formes modernes à partir des formes anciennes. A mon avis, l’avenir de la linguistique historique va de pair avec l’usage de la programmation, d’abord pour s’assurer que les lois phonétiques ont été correctement définies, et d’autre part pour fournir aux lecteurs non-spécialistes un moyen aisé de revérifier immédiatement la cohérence d’une hypothèse historique particulière. Dans l’ensemble, les reconstructions de familles telles que l’indo-européen ou l’algonquien fonctionnent de façon assez satisfaisante (les exceptions aux lois phonétiques sont relativement peu nombreuses).

Pour tester la validité de la reconstruction du proto-algonquien, j’ai moi-même écrit un programme dérivant les formes de l’arapaho (une des langues à la phonologie historique la plus complexe dans la famille). Les lois phonétiques sont basées sur les travaux de Goddard (1974, 1998). Voici le résultat de l’application de ce programme pour deux mots (choisis parce qu’ils présentent des correspondances récurrentes, mais aussi pour la différence formelle frappante avec le proto-algonquien).

sens: écorce sens:foie
*welakeeθki *weθkweni
01-02. olakeeθki 01-02. oθkoni
01-02. ilakeeθki 01-02. iθkini
32. ilakeeʃki 32. iʃkini
31. ilakeeʃki 31. iʃkini
29. ilakeeʃki 29. iʃkini
30. ilakeeʃki 30. iʃkini
04. ilakeeʃki 04. iʃkini
03. inakeeʃki 03. iʃkini
39-41. inakeeʃki 39-41. iʃkini
36. inakeeʃki 36. iʃkini
43-44. inakeeʃk 43-44. iʃkin
11. inakeeʃk 11. iʃkin
38. inakeeʃk 38. iʃkin
05. inaeeʃ 05. iʃin
??. inaeeʃ ??. iʃin
??. inaeeʃ ??. iʃin
??. inaeeʃ ??. iʃin
12-14. inoeeʃ 12-14. iʃin
16. inoeeʃ 16. iʃin
17-19. inoeex 17-19. ixin
26. inooox 26. ixin
15. inooox 15. ixin
20-25. inooox 20-25. isin
10. inooox 10. isin
07-09. inooox 07-09. isin
06. inooox 06. isin
33. hinooox 33. hisin
34. hinooox 34. hisin
35. hinooox 35. hisin
37. hinooox 37. hisin
30. hinooox 30. hisin
47. hinooox 47. hisi
48. hinooox 48. hisə
47. hinooox 47. hisə
49. hinooox 49. his

Le lecteur intéressé pourra revérifier les formes de l’arapaho générées ici (n°49) avec celles du dictionnaire de L. Conathan: http://linguistics.berkeley.edu/~arapaho/arapaho_english.html

Reconstruire le proto-algonquien n’est pas le but ultime de cet exercice (d’ailleurs, le proto-algonquien avait originellement été reconstruit sans l’arapaho, c’est dans un second temps que l’on s’est aperçu qu’il permettait aussi de prédire les formes de cette langue). C’est plutôt la première étape nécessaire à une étude approfondie de l’histoire des langues de cette famille. Le proto-algonquien n’est pas intrinsèquement plus intéressant que l’arapaho ou les autres langues algonquiennes attestées, mais sans ce modèle, l’étude de leur histoire ne serait pas possible de façon aussi détaillée.

Par ailleurs, cette étude permet de contribuer à l’étude des principes généraux des changements phonétiques dans une perspective panchronique, intéressée non seulement à établir l’inventaire des changements phonétiques possibles, mais aussi à déterminer les conditions dans lesquelles ces changements ont lieu.

Concernant ce dernier objectif, certains lecteurs pourraient objecter qu’il est préférable, si l’on s’intéresse aux principes généraux des changements linguistiques, de travailler en priorité sur des langues dont la forme ancienne est attestée par des textes, comme les langues romanes (avec le latin), les langues tibétaines ou les « dialectes » arabes, et éviter de se baser sur des reconstructions, qui ne sont après tout que des hypothèses.

Le problème de ce point de vue est que nous ne disposons de données anciennes que pour une infime minorité des langues du monde, et presque exclusivement en Eurasie. Se limiter à ces données serait dommageable à un projet de recherche prétendant s’intéresser aux changements linguistiques indépendamment d’un groupe de langues particulier. Un nombre considérable de changements phonétiques ne sont en effet pas du tout attestés dans les langues ayant une histoire écrite; par exemple, l’arapaho connaît un changement en chaîne *k > 0, *p > k qui contribue fortement à rendre méconnaissables les étymons hérités. Ce changement n’est à ma connaissance attesté dans aucune autre langue et s’il n’avait pas été mis à jour en arapaho, il est fort probable qu’il aurait été considéré comme impossible. La linguistique historique ne peut donc pas se limiter aux langues à écriture, et l’usage de reconstructions satisfaisant les deux conditions exposées ci-dessus est par conséquent nécessaire.

Les comparatistes doivent toutefois faire en sorte de faciliter la revérifiabilité de leur travail en rendant accessibles des outils permettant de tester leurs modèles. Il est nécessaire d’abandonner le style ésotérique et les raisonnements implicites qui sont habituels, en particulier dans les travaux d’indo-européen.

Biliographie
Goddard, Ives. 1974. An Outline of the Historical Phonology of Arapaho and Atsina. International Journal of American Linguistics 40.2: 102–116.

Goddard, Ives. 1998. Recovering Arapaho etymologies by reconstructing forwards. In Melchert, Craig & Jasanoff, Jay H. (eds.) Mír Curad: Studies in Honor of Calvert Watkins, Innsbruck: Institut für Sprachwissenschaft der Universität Innsbruck, Innsbrucker Beiträge zur Sprachwissenschaft 92, pp.183–200.

Ce billet peut être cité de la façon suivante: Guillaume Jacques, "Le comparatisme est-il un primitivisme?," Panchronica, 12/10/2013, http://panchr.hypotheses.org/77 (ISSN 2494-775X)

Les langues sans verbe « pouvoir »

Dans un article paru en 2008 dans Studies in Language, Olesya Khanina a proposé que l’existence d’un verbe signifiant spécifiquement « vouloir » n’était pas universel; en effet, bien que toutes les langues aient un moyen d’exprimer la volonté, une grande partie d’entre elles n’ont pas de verbe ou de construction exclusivement désidérative. Il peut s’agir, par exemple, de langues où le seul verbe utilisable dans le sens correspondant à « vouloir » dans les langues européennes a un sens plus large qui recouvre aussi « penser » ou « aimer ». Cet article a donné lieu à un débat dans la même revue, qui fait partie du numéro libre d’accès du moment : http://benjamins.com/#catalog/journals/sl.34.1/toc (voir Goddard et Wierzbicka 2010, Khanina 2010).

Ce débat m’a rappelé un fait intéressant du nahuatl: si cette langue a bien un verbe vouloir (-nequi, transitif), elle n’a pas de verbe « pouvoir », et la seule construction potentielle se forme avec l’adverbe huel « bien » (Launey 1979:113), comme dans l’exemple (1) tiré du manuel de Launey:

 

aoc huel ni-qu-ilnâmiqui in tlein ô-qu-ihto-h
NEG bien 1A-3O-se.rappeler SUBORD INDEF PRF-3O-dire-PRF

(1) « Je ne peux plus me rappeler ce qu’il a dit. »

La morphologie du nahuatl est riche et productive, et le dictionnaire de Wimmer (2006) comprend de nombreux verbes dérivés de huel. On trouve en particulier des verbes incorporant l’adverbe huel comme ahhuelquîza « ne pas pouvoir partir » (-quîza « partir, intr). On peut y découvrir également l’intransitif hueliti « être capable », un verbe désadverbial formé par le suffix -ti à partir de hueli, forme pleine de huel.

Ainsi, si le nahuatl est intéressant en cela que la façon la plus habituelle pour exprimer le sens correspondant à « pouvoir » dans les langues européenne recouvre beaucoup d’autres sens, il ne s’agit pas stricto sensu d’une langue sans verbe « pouvoir, être capable ». Trouve-t-on des langues n’ayant absolument aucune construction signifiant spécifiquement « pouvoir, être capable »? C’est une question à laquelle il est difficile de répondre, car s’il est facile de prouver qu’un phénomène existe, il est beaucoup plus difficile de prouver qu’une structure particulière n’existe pas dans une langue donnée, surtout dans le cas de langues peu décrites. Dans le cas du nahuatl, l’existence d’une grande quantité de textes et d’excellents dictionnaires permet plus facilement de résoudre de tels problèmes, mais rares sont les langues du monde pour lesquelles une documentation aussi extensive est disponible.

Je suis curieux, en tous cas, de connaître d’autres exemples de langues dont la construction principale pour exprimer le sens de « pouvoir, être capable » n’est pas spécifique à ce sens, comme le huel du nahuatl.

Références

Goddard, Cliff and Anna Wierzbicka. 2010. ‘Want’ is a lexical and conceptual universal. Studies in Language 34.1: 124–130.
Khanina, Olesya. 2008. How universal is wanting? Studies in Language 32:4:818–865.
Khanina, Olesya. 2010. Reply to Goddard and Wierzbicka, Studies in Language 34.1: 124–130.
Launey, Michel. 1979 Introduction à la langue et à la littérature aztèques. Paris: L’Harmattan.
Wimmer, Alexis. 2006. Dictionnaire de la langue nahuatl classique. http://www.sup-infor.com/navigation.htm

Ce billet peut être cité de la façon suivante: Guillaume Jacques, "Les langues sans verbe « pouvoir »," Panchronica, 17/06/2013, http://panchr.hypotheses.org/57 (ISSN 2494-775X)

Je.I. Kychanov (1932-2013)

Le professeur Kychanov, l’un des meilleurs spécialistes mondiaux de la langue tangoute et de l’histoire du royaume Xixia (1038-1227), nous a quittés le 24 mai 2013.

Le tangoute est la troisième langue sino-tibétaine à avoir été portée à l’écrit (après le chinois et le tibétain), et à ce titre elle est d’un intérêt indéniable pour la linguistique historique de cette famille. Cette langue nous est parvenue dans une écriture complexe et difficile d’interprétation. Non seulement les caractères tangoutes comportent un nombre de traits moyen par caractère qui dépasse n’importe quelle autre système d’écriture, mais le lien entre la structure de ces caractères et la prononciation est très limité.

Par un hasard de l’histoire, la majorité des textes tangoutes se trouvent actuellement à Saint-Pétersbourg. La mission Kozlov en Chine du nord-ouest et en Asie centrale au début du vingtième siècle a découvert une ville morte au milieu du désert, dans une région qui est actuellement rattachée à la Mongolie intérieure en République Populaire de Chine. Le climat désertique était particulièrement propice à la préservation du papier, et les explorateurs ont découverte une immense bibliothèque contenant des milliers de volumes en tangoute, qu’ils ont rapportés en Russie, et qui ont permis à plusieurs générations de savants russes de se consacrer à l’étude de cette langue.

Le premier tangoutologue russe fut Ivanov, qui découvrit le dictionnaire bilingue tangoute-chinois « La perle dans la paume », document fondamental pour le déchiffrement du tangoute car qui contient des indications à la fois sur le sens et la prononciation des mots.

Le second fut Nevsky, un brillant chercheur qui vécut de longues années au Japon, où il travailla non seulement sur le déchiffrement du tangoute, mais aussi sur la documentation des langues du sud des îles Ryûkyû (à propos de ces langues voir le site http://www.thomaspellard.info/ ). Malheureusement, à son retour en union soviétique, il fut victime des purges staliniennes et exécuté en 1938. Ses travaux, ainsi que l’ensemble des documents tangoutes, furent scellés par le NKVD jusqu’aux années cinquante (certains de ces textes n’ont été rendus publics qu’en 1992!).

Une coupure totale dans la tradition tangoutologique russe a donc eu lieu durant la seconde guerre mondiale, et les chercheurs de la génération suivante, dont Kychanov, ont dû se former tout seuls à partir des notes non-publiées de Nevsky lorsque celles-ci furent dé-scellées après la mort de Staline.

Les premiers travaux de Kychanov, en collaboration avec Sofronov, ont porté sur la reconstruction de la prononciation du tangoute, tâche fondamentale mais également d’une difficulté extrême étant donnée la structure particulière de l’écriture de cette langue. Même si ces premiers travaux datant de 1963 sont maintenant dépassés, toutes les recherches qui ont suivi se sont basées sur leur article.

L’essentiel de l’œuvre de Kychanov a porté sur traduction des textes tangoutes non-bouddhiques. Son magnum opus en philologie tangoute est sans nul doute sa traduction du code de lois tangoute, le plus long texte suivi dans cette langue (il comporte plus de cinq cent pages), qui a depuis été re-traduit en chinois et a fait l’objet d’une foule de commentaires. Il y a quelques années, Kychanov a également publié en collaboration avec Arakawa Shintarô un dictionnaire tangoute-anglais-russe-chinois. Slava Zaytsev a préparé une bibliographie exhaustive des travaux de Kychanov:

http://orientalstudies.ru/rus/images/pdf/a_zaytsev_2012.pdf

Je n’ai jamais eu la chance de rencontrer le professeur Kychanov, mais j’ai eu quelques échanges avec lui par l’intermédiaire de Slava Zaytsev, et il m’a envoyé un exemplaire dédicacé d’un de ses derniers ouvrages История тангутского государства, un recueil de travaux sur l’histoire et la philologie tangoutes.

En comparaison avec les années cinquante, la tangoutologie a connu un progrès immense, et une grande partie du mérite en revient à J. Kychanov; c’est l’accumulation progressive de travaux comme les siens qui font que le tangoute n’est plus une curiosité de musée, mais une langue qui peut être utilisée par des linguistes généralistes intéressés par la morphosyntaxe et la phonologie historique.

La beauté des étymologies

Le programme de recherche le plus important de la linguistique historique est sans nul doute d’établir les principes généraux des changements linguistiques et de comprendre les conséquences de ces principes sur la structure des langues. Néanmoins, il serait fâcheux de développer l’approche panchronique sur l’histoire des langues en négligeant entièrement l’art de l’étymologie.

L’étymologie apparaît au premier abord comme une science du détail futile et de la contingence. Ce jugement, qui semble partagé par de nombreux linguistes et spécialistes d’autres disciplines, est toutefois injuste, et délétère pour le développement de la linguistique dans son ensemble.

Il est vrai que les articles avancés d’étymologie, surtout dans des disciplines comme l’indoeuropéen où les connaissances accumulées depuis près de deux siècles sont considérables, sont souvent d’un abord très difficile voire impossible pour les non-spécialistes. Les raccourcis que s’autorisent souvent les auteurs de tels articles contribuent à rendre des raisonnements subtils complètement opaques et donnent l’apparence d’élucubrations et de châteaux de cartes spéculatifs.

C’est toutefois la combinaison du raisonnement spéculatif avec la rigueur technique qui fait la beauté de certains articles, une beauté malheureusement difficilement communicable aux non-initiés. Toutes les étymologies ne sont pas d’une beauté égale. Les étymologies évidentes (par exemple les numéraux de l’indoeuropéen, comme la comparaison du russe dva au latin duo « deux »), si elles sont par ailleurs utiles pour établir les lois phonétiques, n’ont aucun attrait esthétique.

Il en va de même pour des étymologies moins évidentes au premier abord, mais triviales une fois que les lois phonétiques sont connues. Ainsi j’hésiterais à considérer comme « belle » l’étymologie rapprochant l’ojibwe wanagek « écorce » à l’arapaho hinóoox et au blackfoot otokssksi de même sens (proto-algonquien *welakeeθkwa) car malgré leur différence de surface impressionnante, ces trois mots ont des sens identiques et se correspondent presque parfaitement lorsque l’on connaît les lois phonétiques de cette famille; leur rapprochement en est une conséquence mécanique (voir Goddard 1974 et Proulx 2005 pour la démonstration de ces lois; si des lecteurs du blog en font la demande, j’exposerai l’évolution détaillée de ces trois formes).

Les étymologies les plus belles ont toutes en elle une étincelle de génie, une idée surprenante qui résout un problème resté insoluble depuis des générations, et qui paraît évidente une fois que l’on connaît la solution. Je n’en donnerai ici qu’un exemple, même si je reviendrai sans doute sur ce sujet dans de prochains billets.
L’étymologie de la négation du grec ancien oukí (et ses variantes ouk et ou) par Warren Cowgill (1960) est probablement l’une des plus impressionnantes du vingtième siècle. Il s’agit d’un des mot les plus courants de la langue dont l’histoire a été la mieux étudiée de toutes. Néanmoins, il se trouvait sans correspondant certain dans les autres langues de la famille, qui présentent toutes des formes remontant directement ou indirectement à *né; aucun indoeuropéaniste ne pouvait rester insensible à ce problème, et pourtant plus d’une centaine d’années se sont passées entre les débuts de la grammaire comparée et la parution de cet article.

Dans cet article, le savant américain montre qu’il est vain de chercher un mot à sens négatif correspondant à oukí; au contraire, il faut partir d’une locution originelle signifiant « jamais » *ne Hoyu kʷit, où *ne est la négation normale de l’indoeuropéen (sanskrit na), *Hoyu un nom neutre signifiant « durée de la vie » (sanskrit āyu-« durée de la vie ») et *kʷit
l’indéfini « un quelconque » (sanskrit cit). Suivant un cycle de Jespersen (voir Jespersen 1917, comme la négation française « pas »), la négation originelle *ne a été perdue et le sens de négation a été reporté sur l’ancien syntagme indéfini *Hoyu kʷit. Phonétiquement, cette proposition est parfaite: en grec *H disparaît en début de mot, *y chute toujours entre voyelles et *kʷ se délabialise en *k au contact du *u précédent (sinon on attendrait *oupi ou *outi selon les dialectes grecs).

La solution de Cowgill résout deux problèmes en même temps. Premièrement, elle éclaire d’une façon simple l’origine de cette négation sans équivalent ailleurs (sauf en arménien). Deuxièmement, elle explique pourquoi le grec a deux formes ouk(i) et ou (la première vient de *Hoyukʷit et la seconde de *Hoyu).

La beauté de cette étymologie tient en cela que son auteur a pensé à recourir à un principe général bien connu (le remplacement cyclique des négations) pour rechercher une solution à ce problème particulier. Cet article n’est toutefois pas qu’une ingénieuse trouvaille sur un point de détail. C’est une contribution importante à l’étude des cycles de Jespersen, et la première application de ces cycles à des états de langues non-attestés (Jespersen travaillait uniquement sur l’histoire attestée par des textes). Après l’article de Cowgill, un comparatiste travaillant sur une autre famille de langues et observant une négation difficile à étymologiser pensera au même principe d’analyse.

La linguistique panchronique et l’étymologie sont deux disciplines qui peuvent bénéficier considérablement l’une de l’autre: les principes généraux des changements ne peuvent être établis qu’en compilant un grand nombre d’études de cas particuliers; à l’inverse, les cas particuliers difficiles à résoudre peuvent bénéficier de l’éclairage de principes généraux.

Références:
Cowgill, Warren. 1960. Greek ou and Armenian oč. Language 36.3:347-350.
Jespersen, Otto. 1917. Negation in English and other languages. Det Kgl. Danske Videnskabemes Selskab. Historisk-filologiske Meddelelser 1: 1-151.
Proulx, Paul. 2005. Initial change in Blackfoot. Calgary Papers in Linguistics 26.
Goddard, Ives. 1974. An outline of the historical phonology of Arapaho and Atsina. International Journal of American Linguistics 40.2: 102–116.

Ce billet peut être cité de la façon suivante: Guillaume Jacques, "La beauté des étymologies," Panchronica, 28/05/2013, http://panchr.hypotheses.org/15 (ISSN 2494-775X)

Panchronica

Ce carnet en français complète deux autres blogs anglophones auxquels je participe déjà : http://himalco.hypotheses.org/ qui est le blog officiel d’un projet ANR dont je suis le porteur, et le blog http://dlc.hypotheses.org/ fondé par Martin Haspelmath. Le carnet Panchronica portera sur la linguistique historique et descriptive des langues du monde, mais plus particulièrement sur les langues himalayennes sur lesquelles j’effectue des recherches de terrain. Il sera l’occasion de présenter le point de vue panchronique sur l’analyse synchronique et diachronique des langues, et de discuter de problèmes épistémologiques plus larges incluant des comparaisons avec la biologie et des réflexions sur l’usage des probabilités pour modéliser les phénomènes linguistiques.

Carnet de recherches d'un linguiste de terrain